John Legend: “Sex is een prima testomgeving voor mijn muziek”

John Legend vertelt in een Zoomsessie met DJ Jaap Brienen over zijn nieuwe album Bigger love dat 19 juni verschijnt. “Ik ben een nostalgist.”

“Ik hou er niet van om op muziek te zitten. Als het er is, wil ik het uitbrengen.” Zittend aan een tafel in zijn huis, spreekt een uitermate relaxte John Legend. Via Zoom houdt hij een luistersessie, waarbij ik samen met een stuk of 50 journalisten van over de hele wereld, alvast een sneak preview krijg van zijn nieuwe album, Bigger Love. En waarin hij vrijuit praat over zijn muziek, zijn inspiratiebronnen en over de situatie waarin we nu zitten.

“Dit album is geschreven voordat de wereld veranderde, voordat we in quarantaine gingen”, vertelt Legend. “Dat zorgt ervoor dat sommige liedjes op het album misschien inhoudelijk minder relevant lijken nu, maar andere juist weer veel meer. Een nummer als Bigger Love bijvoorbeeld, de titeltrack. Dat gaat over liefde en hoop, over hoe we samen sterk staan.”

Want dat we het samen moeten doen, daarvan is hij overtuigd. Ook als het gaat over die andere kwestie die de wereld veranderde sinds hij het album opnam: de Black Lives Matter-beweging, en de wereldwijde protesten tegen racisme. “Ik ben boos dat er een zwarte man is vermoord, en boos om de manier waarop. Maar tegelijkertijd ben ik geïnspireerd door de beweging die eruit is ontstaan. Meer dan ooit heb ik het gevoel dat we het samen doen. En ik geloof ook dat hier veranderingen uit gaan voortkomen, meer nog dan uit vorige protesten. Dat maakt me hoopvol.”

Protesten

Legend liet zich eerder wel inspireren door deze kwestie. Met The Roots maakte hij het album Wake up!, in de periode dat Barack Obama tot president werd gekozen. En zes jaar geleden nam hij met rapper Common het nummer Glory op, voor de film Selma, over de Amerikaanse burgerrechtenbeweging in de jaren ’60. Dat wordt nu weer veel gedraaid tijdens de protesten. Legend: “Dat doet me veel. De betekenis van Glory staat voor mij nog steeds overeind. Het ging toen over Dr. Martin Luther King en de mars naar Selma, maar het gaat natuurlijk ook over wat er nu gebeurt. Zo lang mensen demonstreren voor gerechtigheid, blijft dat lied relevant.”

LUISTER OOK: 9 krachtige protest songs van de Black Lives Matter-beweging

Toch is Bigger Love geen politiek geladen album. “Soms spreek ik me wel eens uit, en dat blijf ik ook wel doen”, zegt hij. “Maar dit album is gemaakt door de John Legend die ik toen was. Ik ben niet altijd politiek in mijn liedjes. En dat wil ik ook niet. Ik zing graag over de liefde. Dat klinkt zoetsappig, ik weet het. Maar ik bedoel niet alleen de liefde voor je ouders, je kinderen of je geliefde, ik doel ook op de liefde voor anderen, voor mensen die niet zijn zoals jij. Die liefde kan de wereld echt een betere plek maken.”

Nostalgist

Voor Bigger Love werkte hij opnieuw samen met soulicoon Raphael Saadiq als producer. Samen maakten ze ook Legends kerstalbum, A Legendary Christmas. Legend: “We zijn al ruim 10 jaar bevriend, ik heb altijd al tegen hem opgekeken. En we hebben ontdekt dat we goed werken samen”. Maar was Christmas nog een bijna klassiek soulalbum, Bigger Love klinkt moderner. “Ik ben een nostalgist”, zegt hij daarover. “Maar ik probeer altijd oud en nieuw samen te brengen”.

De nostalgie hoor je bijvoorbeeld in Remember us, wat Saadiq en Legend maakten in de stijl van de 70’s hits van Al Green. Maar er is ook genoeg ‘nieuw’, alleen al in de gasten die meewerkten aan het album: Met Charlie Puth schreef hij het vrolijke uptempo I do, bluesgitarist Gary Clark Jr. speelt een stevige solo op de powerballad Wild, en de stemmen van onder meer Jhené Aiko, MC Rapsody en de Jamaicaanse reggaezangeres Koffee zijn te horen op het album.

Broeierig

Zeker op het tweede deel van het album wordt de sfeer broeierig. “Dat is the babymaking section”, lacht Legend. Hij en Saadiq hadden “Voodoo” van D’Angelo in hun achterhoofd toen ze daaraan werkten. Dat is vooral te horen in Slowcooker: “Ik vertelde hem wat ik in gedachten had, en we luisterden samen naar D’Angelo. Raphael speelt de gitaar- en de baspartijen. En die blazers! Man, ik hou van die blazers.” Waar het album dus begint met de pure liefde, gaat het langzaam over in sex. En dat is bewust gedaan, zegt Legend: “Sex is een prima testomgeving voor mijn muziek.”

Auteur: Jaap Brienen

Bericht achterlaten